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世界經濟:煤是怎么引爆英國工業革命的?
字號:[    ] 發布時間:2019-01-08 來源:核心資訊

  工業革命是人類文明進程中一次重大的轉折點。雖然在工業革命之前,人們已經在農業、科技、文化、人口數量等問題上取得了迅猛的發展,但是始終還是一副東西不夠吃,商品不夠用的境況。但是工業革命發生以后,人類在歷史上第一次讓生產出來的商品超過了所需求的。也就是說,人們的生活從物質匱乏的時代變成了物質充盈的時代。物質文明豐富了,才能養活更多的人口,創造出更多社會分工,人們才能過上好日子。所以說,工業革命是人類文明進程中一個重大的轉折點。

  我們知道,英國是工業革命的發源地,也是世界上最早完成工業革命的國家。但是為什么這個只有地球陸地面積千分之二,人口在當時只占世界百分之一的海上島國就成為了工業革命的發源地呢?這是因為英國是西方最早大規模使用煤的國家。

  工業革命的發展離不開充足的鐵,但對工業革命初期的英國來說,最缺的就是鐵。在當時鐵的產量由森林的面積來決定,這是因為煉鐵時需要大量的木炭。當時的煉鐵技術,需要把木炭與鐵礦石混在一起燒。木炭不僅要提供熱量,還能提供大量的碳,這樣碳就能和鐵礦石中的氧快速結合釋放出二氧化碳,提升煉鐵的效率。

  但是這樣的煉鐵方式需要消耗大量的木材。大約100公斤的木材才只能煉出1公斤的鐵。一個普通的煉鐵廠一年就要消耗400英畝的森林。而當時煉鐵廠需要木材,普通家庭的生活也需要木材,所以到了18世紀初,英國森林的覆蓋率已經比之前下降了10%。木材在當時甚至變成了一種戰略儲備資源,成為了一種限購限量的商品。整個18世紀,英國鐵產量的一半,都要依靠從瑞典等森林資源豐富的國家進口的木材。所以,稀缺的木材就成了制約當時英國鐵產量的主要因素。

  那后來這種局面是怎么改變的呢?這就要說到煤了。英國是煤炭儲量豐富的國家之一。在西方歷史中,煤最早就是在英國被發現的。當時古羅馬人入侵英國以后,發現了這種深黑色又泛著亮光的礦石。羅馬人就把這種稀罕玩意,當做一種寶石來裝扮自己,這有點像是我們今天佩戴的鉆石。而英國也因為出口這種“寶石”而聞名歐洲。

  盡管煤比木材儲量豐富,而且價格也更便宜。但如果把煤混在鐵礦石里一起燒也會產生新的問題,因為煤中的雜質會污染鐵,這樣煉出來的鐵基本上就是廢鐵,沒法用。所以,不能用煤來代替木材。直到18世紀中期,英國人在煤的使用上有了一個新的方式,就是把煤放在火上烤,煤就變成“焦炭”,這個方法其實跟把木頭變成木炭差不多??局頻墓嘆腿コ嗣豪錈嫻腦又?,這樣煤就可以用來煉鐵了。有了焦炭,擺脫了對木材的需求,鐵產量大幅提高。廉價的煤終于代替了昂貴又稀缺的木材,成為了工業上最主要的能源。

  煤在一方面為煉鐵提供了焦炭,也在另一方面為煉鐵提供了強大的動力。不過還有一個因素制約著鐵的產量,能解決這個問題的就是蒸汽機。在使用蒸汽機之前,煉鐵爐是靠水車來提供充足的氧氣,這個原理就跟我們在爐火上扇扇子一樣。但是,水所能提供的動力有限,因此,鑄鐵廠的規模相對較小,產量也比較低。而要是趕上枯水期,水流速度變慢,鑄鐵廠還不得不縮減生產規模。所以鑄鐵廠需要一種能夠持續為煉鐵提供充足氣流的設備,于是,蒸汽機就出現了。

  我們都清楚一個叫做瓦特的人把蒸汽機進行了改良。世界上第一臺蒸汽機是由倫敦的一個小五金商人托馬斯·紐科門發明的。不過,紐科門蒸汽機非常笨重,而且燃煤效率非常低。所以它一般用來在礦井中抽水,無法推廣到其他工業上。瓦特很快就想出了提高燃燒效率的解決方案,并設計出了體積更小,更便于使用的新式蒸汽機。但是直到8年后,這款蒸汽機的燃煤效率是紐科門蒸汽機的5倍,并且應用范圍非常廣,所以瓦特發明的蒸汽機也被人們稱為“萬能蒸汽機”。

  萬能蒸汽機的出現代替了水車,為煉鐵爐提供了更強勁的氣流。有了充足的焦炭和充沛的氧氣,煉鐵的障礙都被掃平了。從此,廉價又高產的鐵熔漿源源不斷地從熔爐中涌出。短短幾年之間,英國就搖身一變,成為世界上的產鐵大國。

  正是因為煤代替了木炭,才使得鐵的產量提高了。鐵產量的提高同時能生產制造出更多的蒸汽機也在增加。而蒸汽機又進一步促進了煤和鐵的產量,讓這些原材料變得更便宜,從而也降低了制造蒸汽機的成本,讓更多的產業能夠使用這種高效蒸汽動力裝置。煤、鐵、蒸汽機三者彼此相互促進,生產效率大幅提高。

  到1830年,英國煤產量占世界煤產量的80%。到1848年,英國的鐵產量比世界其他國家鐵產量的總和還多。蒸汽機的使用讓生產效率比農耕時代提高了好幾個數量級。工廠代替了手工業,成為英國的支柱產業。工業規模越來越大,機械化程度越來越高,商品數量和種類也越來越豐富。人們成群結隊地遷入城市,充實著日益膨脹的勞動力大軍。1860年前后,倫敦人口超過300萬人,成為了當時世界上最大的城市。而英國也成為了當時世界的生產中心,它的市場和勢力范圍延伸到了全世界,一個日不落帝國就此誕生了。而這一切的改變都是因為對煤的使用。

 

 


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責任編輯: 馬穎 關閉窗口
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